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Le rhodium, discret métal devenu l’un des plus chers du monde

Zoom #Industrie automobile - #Métaux - #rhodium

Peu connu du grand public et plébiscité dans l’automobile pour sa capacité à limiter la pollution, le rhodium a vu récemment son prix s’envoler, au point d’être considéré comme le métal « le plus cher du monde ».

 

Son prix a en effet presque doublé depuis le 1er janvier, passant de 6 000 dollars à 11 500 dollars l’once à la mi-février, selon le cours publié deux fois par jour par le groupe de chimie Johnson Matthey, soit sept fois plus que l’or.

Le rhodium est un métal blanc argenté de la famille des platinoïdes, « d’aspect proche de l’argent, très dur et très résistant à la corrosion », explique John Plassard, spécialiste des marchés chez Mirabaud. « Il n’y a pas de mines de rhodium à proprement parler », ajoute-t-il, le rhodium étant un sous-produit de l’extraction du platine ou du nickel.

Considéré comme un métal rare, le rhodium ne fait pour autant pas partie de la catégorie des « terres rares », cet ensemble de 17 métaux fournis à 95 % par la Chine et essentiels à une série de produits technologiques. Le rhodium « fait partie de ces métaux qui participent à la transformation du secteur automobile », indique M. Plassard. Il est principalement utilisé par l’industrie automobile dans la fabrication des catalyseurs d’échappements – ou pots catalytiques – car il permet de limiter l’émission de gaz polluants, notamment l’oxyde d’azote (NOx).

L’Afrique du Sud a extrait entre 80 % et 85 % de la production mondiale de rhodium en 2019, selon un rapport publié par Johnson Matthey, le reste se partageant entre la Russie et l’ensemble des autres pays du monde. La production totale s’élève à environ 26 tonnes par an ces trois dernières années, auxquelles viennent s’ajouter entre 10 et 13 tonnes de rhodium recyclé, selon le même rapport.

Les conditions d’extraction « ne sont pas exemptes de certains risques », rappelle M. Plassard, qui souligne « la toxicité potentiellement cancérigène de ce type de métaux ».

Sa rareté et la dépendance de son approvisionnement à une zone d’extraction figurent parmi les principaux facteurs du coût élevé du rhodium. La demande forte de l’industrie automobile portée par les mesures anti-pollution, en Europe mais aussi en Chine, s’est accentuée l’an dernier (+ 14 %), générant une situation de déficit du marché.

De plus, « l’intérêt des investisseurs en quête de nouvelles valeurs refuges a également tiré les prix vers le haut », ajoute M. Plassard.

Les cours des métaux ont plutôt souffert depuis le 1er janvier 2020 en raison des craintes pesant sur la demande chinoise, premier importateur de matières premières, en raison du coronavirus. Mais certains tirent leur épingle du jeu : le palladium a gagné près de 25 % depuis le début de l’année, tiré lui aussi par la demande de l’industrie automobile, et, dans une moindre mesure l’or, soutenu par son statut de valeur refuge.

L’once de palladium s’échangeait le mois dernier sur le London Metal Exchange autour de 2 435 dollars, contre environ 1 580 dollar pour l’once d’or.

Source : AFP (15/2/20)

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